Roger McNamee: Alterar a los alteradores

Por Roger McNamee

La invasión rusa de Ucrania probablemente será recordada como el acontecimiento que dio paso a una nueva era económica, con tipos de interés, inflación, tensiones geopolíticas e inestabilidad en niveles significativamente más altos que en la década pasada. Las nuevas condiciones dejarán a la industria tecnológica especialmente vulnerable.

Tras una década de crecimiento desenfrenado -en la que parecía que cada día se acuñaba un nuevo multimillonario-, la industria tecnológica se ha topado por fin con una mala racha. El comportamiento errático de Elon Musk tras hacerse con Twitter ha dejado a la plataforma, apalancada financieramente, en una situación precaria. La repentina implosión de la bolsa de criptomonedas FTX ha evaporado un negocio que hace poco estaba valorado en 32.000 millones de dólares, llevándose consigo a muchas otras empresas de criptomonedas. Meta (Facebook) está despidiendo a 11.000 personas, el 13% de su plantilla, y Amazon está prescindiendo de 10.000 empleados.

¿Qué debemos pensar de estos contratiempos? ¿Son incidentes aislados o signos de un cambio estructural?

Twitter ya tenía problemas. Tras endeudarse y pagar de más por la plataforma, Musk empezó inmediatamente a recortar gastos, declarando que la empresa perdía 4 millones de dólares al día. Sus primeros despidos barrieron con el 80% de los contratistas de la empresa y la mitad de su personal permanente, incluidos los ingenieros clave y la mayor parte del equipo de moderación de contenidos.

Musk revocó entonces las prohibiciones a Donald Trump y a miles de provocadores de extrema derecha, además de poner fin a la aplicación de normas contra la «desinformación perjudicial» sobre Covid-19 y las vacunas. Muchos anunciantes han pausado sus campañas para evitar que sus marcas se asocien a contenidos tóxicos. Mientras escribo, Twitter es un caos.

FTX (y su fundador, Sam Bankman-Fried), la segunda mayor bolsa de criptomonedas, surgió de la nada, se forjó un enorme perfil público y luego explotó, todo en el espacio de unos pocos años. Aún no se conocen todos los detalles, pero el especialista en quiebras que ahora ejerce de Consejero Delegado de FTX (y que anteriormente supervisó la quiebra de Enron), afirma que nunca había visto «un fallo tan completo de los controles corporativos y una ausencia tan absoluta de información fidedigna». El efecto dominó se deja sentir en toda la industria de las criptomonedas.

Los despidos de Meta reflejan el estancamiento del crecimiento de la empresa tras una meteórica carrera de 17 años. Los jóvenes han adoptado TikTok, socavando el crecimiento de la plataforma Instagram de Meta, y Apple ha introducido una herramienta que permite a los usuarios de iPhone optar por no compartir datos con plataformas como Facebook e Instagram, lo que le costará a Meta hasta 12.800 millones de dólares este año. Mientras tanto, el CEO de Meta, Mark Zuckerberg, ha hecho una gran apuesta por la realidad virtual, intentando crear un sistema operativo de uso general para una industria que aún no existe. La empresa ya ha gastado 36.000 millones de dólares en esta visión, con poco que demostrar.

Otras empresas tecnológicas también se están retrayendo, debido a una reversión más amplia de la tendencia del comercio minorista en línea, así como a los decepcionantes resultados de algunos productos individuales. Pero lo que es más importante, creo que la economía mundial se encuentra en las primeras fases de un cambio estructural que dejará al sector tecnológico -el mayor beneficiario del régimen económico anterior- especialmente vulnerable a las perturbaciones.

El entorno económico de la pasada década fue ideal para las empresas. Los tipos de interés y la inflación en todas las economías avanzadas fueron excepcional y persistentemente bajos. Las relaciones pacíficas entre las principales potencias facilitaron el acceso a los mercados mundiales y mantuvieron unas cadenas de suministro que optimizaron los costes laborales.

Pero aunque la prolongada estabilidad económica benefició a los líderes del mercado en todos los sectores, adormeció a ejecutivos, inversores y políticos. Muchos asumieron más riesgos, aparentemente sin consecuencias, lo que llevó a una valoración errónea del riesgo en toda la economía. Cuando la pandemia golpeó a principios de 2020, conmocionó a la mayor parte de la economía. Pero los cierres y las cuarentenas fueron estupendos para las empresas tecnológicas, que siguieron contratando durante la primera mitad de este año, aparentemente inconscientes de que ellas también podrían verse afectadas.

La invasión rusa de Ucrania lo cambió todo, cogiendo desprevenidas a la mayoría de las empresas e incluso a los gobiernos. Creo que será recordada como el detonante que dio paso a una nueva era económica, con tipos de interés, inflación, tensiones geopolíticas e inestabilidad a niveles significativamente más altos que en la última década. Se ha producido una pérdida de confianza entre las grandes potencias, y pasarán muchos años antes de que los gobiernos vuelvan a estar dispuestos a subordinar otras cuestiones a los intereses económicos.

Para la tecnología, un nuevo entorno económico presenta tanto retos como oportunidades. Muchas empresas tecnológicas no se recuperarán. Las criptomonedas, Twitter y Meta parecen haber dejado atrás sus mejores días. Otras empresas tecnológicas, entre las que probablemente se encuentren Amazon y Apple, se recuperarán, pero quizá más lentamente de lo que les gustaría.

Surgirán nuevas oportunidades. Las empresas que están reestructurando la fabricación y las cadenas de suministro necesitarán tecnología. A medida que los trabajadores aprovechen su nuevo poder de negociación para exigir una mayor participación en los beneficios, es probable que aumente la demanda de automatización basada en la tecnología. Y a medida que los consumidores se adapten a las nuevas realidades económicas, podrán beneficiarse de una serie de aplicaciones y servicios que hoy no existen.

Aunque quizá sea mucho pedir, los responsables políticos deberían aprovechar este momento para dirigir la industria tecnológica en direcciones más deseables. Durante años, la industria -especialmente las plataformas de medios sociales- ha debilitado la democracia, socavado la salud pública y puesto en peligro la seguridad pública. En la medida en que los responsables políticos han hecho algo para frenar la industria, se han centrado en la privacidad y la competencia, esfuerzos que han logrado muy poco y han llegado demasiado tarde.

La atención de los responsables políticos y los reguladores debe desplazarse de los síntomas a las causas profundas: a saber, la cultura, los modelos empresariales y la estructura de la industria. La cultura del sector está híper centrada en la velocidad, la escala y los beneficios, sin tener en cuenta la seguridad de los consumidores. Demasiados productos -incluidas las principales plataformas de Internet, los coches autónomos, la inteligencia artificial, los dispositivos inteligentes, las criptomonedas, las falsificaciones profundas y el reconocimiento facial- son sencillamente inseguros. No existen normas que obliguen a las empresas tecnológicas a anteponer la seguridad del consumidor; peor aún, los incentivos económicos fomentan exactamente el comportamiento contrario.

Del mismo modo, el modelo de negocio del «capitalismo de la vigilancia» -que utiliza los macro datos y la economía del comportamiento para manipular la conducta- es un asalto a la autonomía humana análogo al trabajo infantil. Y es un asalto que se ha extendido desde las plataformas de Internet a muchas otras industrias, incluyendo la asistencia sanitaria, el transporte y los servicios financieros.

Por último, la concentración de poder económico en la industria tecnológica impide que lleguen al mercado nuevas ideas y modelos de negocio. Con los trastornos macroeconómicos actuales, los responsables políticos tienen la oportunidad de compensar años de políticas de laissez-faire. Debería obligarse a las empresas tecnológicas a demostrar su seguridad como condición para acceder al mercado. Debe prohibirse el capitalismo de vigilancia. Hay que prohibir las prácticas empresariales monopolísticas y acabar con los monopolios.

Proteger la democracia, la salud pública y la seguridad pública es buena política. También es lo correcto. Nunca habrá un momento mejor.

Roger McNamee es cofundador de Elevation Partners y uno de los primeros inversores en Facebook, Google y Amazon.

 

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