José Azel: El insidioso efecto Paul Samuelson

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Por José Azel

Si tomó un curso universitario de introducción a la economía en los últimos cincuenta años, es probable que su libro de texto sea una de las 19 ediciones de Economía de Paul Samuelson. Desde su primera edición en 1948, Samuelson’s Economics ha vendido más de cuatro millones de copias y se ha traducido a 41 idiomas.

Paul Samuelson fue el economista académico más influyente de la segunda mitad del siglo XX y su libro de texto introdujo a generaciones de estudiantes a las ideas del economista británico John Maynard Keynes. Keynes desarrolló la idea de que la intervención del gobierno en asuntos económicos es necesaria para servir al bienestar público.

La economía de Samuelson dominó las aulas de economía universitaria durante dos generaciones. Su influencia en nuestro pensamiento sobre el papel del gobierno en los asuntos económicos no puede subestimarse, como señaló: «No me importa quién escribe las leyes de una nación … si puedo escribir sus libros de texto económicos». Entonces, ¿qué nos enseñó el profesor Samuelson? Y qué debemos desaprender.

Samuelson creía en la planificación económica central. Para ser exactos, los puntos de vista del Dr. Samuelson evolucionaron a lo largo de los años, una evolución que se puede rastrear en las diversas ediciones de su libro de texto. Pero aún en la 13ª edición de 1989 (con el coautor William Nordhaus) afirmó: «La economía soviética es una prueba de que, contrariamente a lo que muchos escépticos habían creído anteriormente, una economía de mando socialista puede funcionar e incluso prosperar». Dos años después, la economía soviética colapsó. Conceptualmente ciego, el brillante Dr. Samuelson nunca lo vio venir.

Samuelson también defendió puntos de vista contrarios al ahorro creyendo incorrectamente que las tasas de ahorro más altas pueden hacer que el dinero se «filtre» fuera del sistema y encoja la economía.

Esta visión del sesgo anti-ahorro se extendió a su apoyo a los impuestos progresivos: «En la medida en que los dólares se toman de las personas ricas y frugal en lugar de los pobres gastadores listos, los impuestos progresivos tienden a mantener el poder adquisitivo y los puestos de trabajo en un nivel alto …» sugirió que los impuestos progresivos pueden en realidad incentivar a las personas a trabajar más duro para enriquecerse.

En ediciones hasta bien entrada la década de 1970, Samuelson sostuvo que el gasto deficitario no era un problema significativo. Ofreció un argumento de «nos lo debemos a nosotros mismos» afirmando que los intereses de una deuda interna los pagan los estadounidenses a los estadounidenses sin pérdida directa de bienes o servicios.

Como creyente en un gobierno activista, Samuelson enseñó que un gobierno grande puede proporcionar estabilizadores «integrados» a la economía con políticas tales como compensación por desempleo y asistencia social, ayuda agrícola y similares. Sus discusiones sobre el papel del gobierno enfatizaron las fallas del mercado con poca referencia a las fallas del gobierno. Su enamoramiento con un gobierno activista lo llevó a afirmar que las políticas gubernamentales dañinas son probablemente raras.

Nuevas escuelas de pensamiento económico y evidencia empírica han demostrado que mucho de lo que el Dr. Samuelson nos enseñó en Economía era erróneo o simplemente erróneo. Nuestra comprensión del ahorro, la planificación centralizada, la intervención del gobierno, el gasto deficitario, los impuestos progresivos, las fallas del mercado, las políticas de bienestar y mucho más ha evolucionado o cambiado radicalmente.

Hay que reconocer que el Dr. Samuelson estaba dispuesto a actualizar su libro de texto para mantenerse al día con el progreso intelectual y nuestra comprensión de los asuntos económicos. En las últimas ediciones, incluso sugirió que ya no estaba de acuerdo con algunos de sus análisis anteriores. En sus palabras: “Lo que fue genial en la Edición 1 es lo viejo de la Edición 3; y tal vez haya dejado de ser cierto en la edición 14 «.

Desafortunadamente, la mayoría de nosotros, y en particular nuestra clase política, que aprendimos economía con los libros de texto de Samuelson, no nos hemos mantenido al día con los avances en esa ciencia deprimente. En consecuencia, la mayoría de las políticas públicas de hoy se formulan de acuerdo con los principios económicos erróneos que aprendimos de Samuelson en nuestros años universitarios.

Lo mismo ocurre con los escritores editoriales y de opinión que argumentan, sin incomodidad intelectual, a lo largo del motivo keynesiano adoptado por el libro de texto de Samuelson. Son incapaces de deshacerse de la falsa certeza de su aprendizaje juvenil.

Este es el efecto insidioso de Paul Samuelson; política pública cuestionable, basada en principios económicos disputados, pero defendida con convicción por dos generaciones que no están dispuestas a desaprender los engaños en su curso universitario de introducción a la economía.

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